Histoire du combat de robot

De nombreux articles et livres ont été écrits au fil des ans pour tenter de démêler la sombre préhistoire du combat de robot aux États-Unis. Beaucoup de gens remontent aux compétitions d'ingénierie au MIT, au CalTech et dans d'autres universités dans les années 1970, tandis que d'autres se tournent vers les artistes de San Francisco des années 1980 et leurs monstrueuses créations mécaniques.

Un début de passionné

Pour la plupart des passionnés, cependant, leur première exposition au sport a eu lieu en 1994 lorsque Marc Thorpe a organisé les premières compétitions Robot Wars à San Francisco.

Mais Thorpe était loin d'être le premier. En fait, c'est huit ans plus tôt à Denver que les graines du combat de robot ont été semées pour la première fois. Un ingénieur du nom de Bill Llewellyn s'est réuni avec un groupe d'amis aux vues similaires et a formé le "Denver Mad Scientists Club" et a organisé une compétition où les gens construisaient des robots autonomes pour compléter une course simple. Il l'a appelé le "Critter Crawl" et il a été accueilli avec beaucoup d'intérêt.

Comme Bill se souvient, " Tout le monde est venu nous voir par la suite et nous a dit que même si l'événement était cool, ce serait tellement plus cool si les robots se battaient entre eux ".

Naissance de "Robots Battle"

Ainsi, en 1987, Bill et ses cohortes de savants fous ont développé un ensemble de règles simples pour les robots contrôlés par câble et RC et ont lancé le tout premier "Critter Crunch" lors de la convention de science-fiction MileHiCon. L'événement a eu lieu à la convention chaque année depuis, ce qui en fait facilement l'événement de combat de robot le plus ancien et le plus ancien au monde. Mais l'histoire ne s'arrête pas là. En fait, il faut une étrange et résolument sud-torsion lorsque, en 1991, un disc-jockey du nom de Kelly Lockhart a obtenu une copie des règles et en a discuté avec le président de la convention de science-fiction Dragon*Con pour voir s'il était possible d'organiser un événement similaire à Atlanta, en Géorgie.

Ils ont décidé d'aller de l'avant, de faire publier les règles dans un dépliant de la convention, puis de réserver un espace libre près des quais de chargement de l'hôtel Atlanta Hilton & Towers pour les concurrents qui se sont présentés au combat. Deux se sont montrés, et ils ont combattu leurs robots l'un contre l'autre jusqu'à ce que l'un d'eux ne puisse plus fonctionner. Même avec seulement deux robots, une foule de près de 200 personnes a regardé l'action et a voulu savoir comment ils pourraient s'impliquer l'année suivante. C'est ainsi qu'est né "Robot Battles".

L'année suivante, l'événement a été déplacé dans une salle de bal avec une scène de style sumo (qui est encore utilisée aujourd'hui) et une douzaine de concurrents se sont présentés devant un public deux fois plus grand que l'année précédente. Intrigué par la réaction des deux Robot Battles et de ce que Marc Thorpe faisait dans l'ouest de San Francisco, Thorpe a été invité en 1994 à Dragon*Con pour co-organiser l'événement avec Lockhart. Alors que les événements Robot Wars étaient à une plus grande échelle, Thorpe a apprécié l'enthousiasme que les concurrents de Robot Battles ont apporté à l'événement. A tel point qu'il est retourné à Atlanta en 1995 pour co-organiser le concours pour une deuxième année.

1996 a été la première année où Lockhart a commencé sa tradition de porter ses costumes bizarres sur scène alors qu'il était l'hôte de l'événement. Au fil des ans, les spectateurs ont été soumis à tout, de l'armure de robe romaine Centurion à l'imitateur Elvis le plus skinniest qu'ils aient jamais vu, au "Spamalot" de Monty Python et à un étrange mélange de Willy Wonka et du Joker. En fait, la seule fois où Lockhart n'a pas porté de costume sur scène depuis 1996, c'est en 2009, alors qu'il se remettait d'avoir été accidentellement renversé par un Klingon en état d'ébriété dans un escalier la veille au soir.

L'avènement de "Robots Battle"

En 1997, Robot Battles est passé de l'Atlanta Hilton à un complexe théâtral complet dans l'Atlanta Apparel Mart, ce qui a coïncidé avec une augmentation spectaculaire de la fréquentation et de la participation. Cela peut être directement lié à la diffusion de la publicité de Robot Wars et de plusieurs émissions de télévision qui ont jeté un regard direct sur ce que Marc faisait à San Francisco. L'année suivante, Robot Battles n'a pas seulement déménagé dans une salle plus grande - la salle de bal Regency du Hyatt Regency Atlanta d'une capacité de 800 personnes - mais a également été organisée sur une plus petite échelle lors de la convention Chattacon de janvier à Chattanooga, Tennessee, marquant ainsi la première fois que l'événement avait été organisé séparément de Dragon*Con. Le déménagement dans une plus grande installation et la sensibilisation continue aux sports robotiques ont permis de réaliser un événement record, avec plus de robots et une foule plus nombreuse que jamais auparavant.

Mais ce qui a vraiment lancé la croissance et la popularité de Robot Battles, c'est lorsque Battlebots a fait ses débuts sur Comedy Central en 2000 et que le sport clandestin est devenu une obsession nationale. Robot Battles a réagi en ajoutant des catégories de poids et en s'adressant aux écoles et aux universités pour attirer de nouveaux participants, en particulier les plus jeunes. Le résultat a été incroyablement positif et se poursuit jusqu'à ce jour. Il y a plus d'adolescents et de jeunes concurrents qui participent à des batailles robotiques que n'importe quel autre événement de combat de robot (sans compter les événements FIRST, évidemment, puisqu'ils ne sont pas considérés comme des combats robotiques). Et ils sont très compétitifs. En fait, le record actuel pour le plus jeune gagnant du tournoi est de neuf ans, remportant la catégorie des 12 livres en 2007 lors de la compétition StellarCon de Caroline du Nord.

Ouverture au grand public de "Robots Battle"

En plus d'élargir les catégories de poids, Robot Battles a également commencé à se développer à partir de sa base d'Atlanta au début de la décennie. En 2003, avec l'aide de Llewellyn et de plusieurs autres scientifiques fous, les Robot Battles sont venus à la convention de Denver Opus Fantasy Arts avec l'aide de Llewellyn et de plusieurs autres scientifiques fous. C'est cette année-là que Lockhart est devenu membre à part entière du Denver Mad Scientists Club, ce dont il est très fier et qu'il trouve très amusant d'ajouter à son CV. En 2009, Robot Battles s'est encore plus au sud en accueillant un événement au Orange County Convention Center à Orlando, Floride en février dans le cadre de la convention MegaCon, avec une participation encore plus importante (tant en audience qu'en compétition) en 2010.

L'un des aspects les plus inhabituels de Robot Battles qui le distingue des autres compétitions (en dehors de sa longévité et de ses règles de style sumo) est la nature de sa présentation. De nombreux participants de longue date parlent de l'événement comme d'une combinaison de compétition robotique et de comédie en boîte de nuit. Il y a beaucoup de gens qui viennent aux événements autant pour les bouffonneries sur scène que pour la compétition elle-même.

Aujourd'hui, alors qu'on entre dans une troisième décennie, Robot Battles est plus grand et plus populaire que jamais. Le plus récent événement à Atlanta (Robot Battles 54) comptait plus de trente équipes qui ont amené plus de 80 robots pour concourir devant une foule de plus d'un millier de fans chaque jour.